Hace un siglo, cuando Harrods decidió establecer su primer emporio en el extranjero, eligió Buenos Aires. En 1914, Argentina se destacó como el país del futuro. Su economía había crecido más rápido que Estados Unidos en las cuatro décadas anteriores. Su PIB per cápita era más alto que el de Alemania, Francia e Italia. Se jactó de tierras agrícolas maravillosamente fértiles, un clima soleado, una nueva democracia (el sufragio universal masculino se introdujo en 1912), una población educada y la danza más erótica del mundo, el tango. Los inmigrantes entraron desde todos lados. Para los jóvenes y ambiciosos, la elección entre Argentina y Estados Unidos fue difícil. Todavía hay muchas cosas que adorar de Argentina, desde las tierras de la Patagonia hasta el mejor futbolista del mundo, Lionel Messi.

Harrods cerró en 1998. Argentina está una vez más en el centro de una crisis de mercados emergentes. Éste puede ser atribuido a la incompetencia de la ex presidente, Cristina Fernández, pero no es más que la última de una sucesión de populistas analfabetos económicamente, que se remonta a Juan Domingo y Eva (Evita) Perón, y antes.

Como en cualquier otro país, la historia de Argentina es única. Y ha tenido mala suerte. Su economía impulsada por las exportaciones fue golpeada por el proteccionismo de los años de entreguerras. Confiaba demasiado en Gran Bretaña como socio comercial. Perón y Eva eran populistas inusualmente seductores. Como la mayoría de América Latina, Argentina abrazó el consenso de Washington a favor de la apertura de los mercados y la privatización en la década de 1990 y se vinculó el peso con el dólar. Pero la crisis, cuando llegó en 2001, fue particularmente salvaje, y dejó a los argentinos sospechando permanentemente de la reforma liberal.

Sin embargo, la mala suerte no es la única culpable. En su economía, su política y su renuencia a la reforma, el declive de Argentina ha sido en gran parte autoinfligido.

Hace un siglo, el país fue uno de los primeros en adoptar nueva tecnología -la refrigeración de las exportaciones de carne fue la aplicación más acertada de su época- pero nunca trató de agregar valor a sus alimentos. Los gobiernos peronistas construyeron una economía cerrada que protegía sus industrias ineficientes. El proteccionismo argentino ha socavado el Mercosur, el pacto comercial local. El gobierno de la Sra. Fernández no solo imponía aranceles a las importaciones, gravaba las exportaciones agrícolas.

Argentina no construyó las instituciones necesarias para proteger a su joven democracia de su ejército, por lo que el país se volvió propenso a los golpes. Argentina no desarrolló partidos políticos fuertes decididos a construir y compartir riqueza: su política fue capturada por el peronismo y se centró en personalidades e influencia. La Corte Suprema ha sido manipulada repetidamente. La interferencia política ha destruido la credibilidad de las oficinas de estadística. El país ocupa un triste 106º puesto en el índice de corrupción de Transparency International. Construir instituciones es un negocio aburrido y lento. Los líderes argentinos prefieren la solución rápida de líderes carismáticos, aranceles milagrosos y paridades cambiarias, en lugar de, digamos, una reforma profunda de las escuelas del país. Quizá una decisión racional siguiendo los postulados del public choice. La lección de la parábola de Argentina es que el buen gobierno importa. Quizás ha sido aprendido. Pero lo más probable es que dentro de 100 años el mundo mire hacia otra Argentina, un país del futuro que se quedó atascado en el pasado.

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